宮田コーチの優しさも魅力!昨年誕生ライオンズアカデミー飯能校【L-FRIENDS】(ライオンズナイター)

宮田コーチの優しさも魅力!昨年誕生ライオンズアカデミー飯能校【L-FRIENDS】(ライオンズナイター)

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埼玉西武ライオンズが2018年に立ち上げた地域コミュニティ活動『L-FRIENDS』。地域、ファン、選手、スタッフがひとつの仲間としてつながり、未来に夢をつないでいくということを目的に「野球振興」「こども支援」「地域活性」「環境支援」の4つの柱を中心に取り組みを続けている。今回紹介するのは昨年設立された「ライオンズアカデミー飯能校」だ。

今年は髙橋朋己、水口大地、両コーチの加入により、さらにバライティー豊富になったライオンズアカデミー。その活動はメットライフドームに隣接する室内練習場「ライオンズトレーニングセンター」で実施されているイメージが強いが、実際は「大宮」「狭山」「朝霞」、そして「飯能」と全5か所で行われている。中でも、その環境も相まって異彩を放っているのが「ライオンズアカデミー飯能校」だ。

昨年設立し、まだ生まれて間もない飯能校でメイン講師を務めるのは、2016年まで埼玉西武ライオンズで活躍した左腕・宮田和希コーチ。飯能校の“本拠地”は埼玉県の飯能市民球場だが、宮田コーチは緑に囲まれた同球場を見ながら「このような開放的な雰囲気もきっと、子どもたちがのびのび野球を楽しむことを手伝っていると思います」と太鼓判を押す。ライオンズアカデミーは小学生が学校終わりに参加できる夜帯に行われているが、コーチたちの指導のもと、照明に照らされた子ども達が無邪気に野球を楽しむ姿が印象的だ。地元・飯能の小学生ばかりではなく、比較的アクセスの良い東京都青梅市方面から来る子どもたちもいるという。

両翼92m、中堅120mの屋外球場という環境を“フル活用”した宮田コーチ発案の練習メニューも光る。「打席でマシン打撃を行いながら、その周りではT打撃を2か所、ロングTを2か所、計5か所で同時にバッティング練習をやっています。ライオンズの一軍選手が試合前に行う練習と殆ど一緒ですね(笑)」。長い時間、順番待ちをすることもなく、打球音が常に響き渡っている。レッスンの終盤に行われるノックでは、全力で高いフライを打ち上げるコーチたち。これも天井を気にしなくていいからこそ、だ。

宮田コーチはアカデミーの合間、事務所でパソコンと向き合うこともしばしば。まだ野球を始めて間もない子どもたち、そして親御さんに野球のルールを分かりやすく理解してもらえるよう、自作のテキスト作りに奮闘している。「これで少しでも野球を分かってくれれば嬉しいです」と控えめに笑うが、テキストに登場するすべての漢字にふりがなが振られ、たくさんのイラストが散りばめられているのは、まさに宮田コーチの優しさだ。

野球に馴染みのない子どもたちでも、安心して飛び込むことができるライオンズアカデミーの飯能校。一人でも多くの子どもたちに野球を好きになってもらい、野球を通じて成長してもらいたいー。そのために今日も宮田コーチは、入念に準備を行う。

自作のテキストをもって笑顔の宮田コーチ(※写真はすべて球団提供)

【関連】髙橋朋己&宮田和希の“1988”コンビがアウェーをホームに!野球教室in秩父
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